William Melvin Kelley, Un autre tambour

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« Ils entamèrent l’après-midi aux mêmes places et en faisant les mêmes choses que le matin : attendant que d’autres noirs munis de valises apparaissent sous la véranda et que le bus descende de la colline, avec le bruit particulier des roues qui semblaient coller au macadam. Mais ce fut la voiture qui arriva en premier. »

Ce roman écrit par un jeune auteur de vingt-trois ans, et publié une première fois en 1962, était plus ou moins tombé dans l’oubli, jusqu’à sa réédition l’année dernière, suivie de cette parution française. Ce roman au ton singulier est situé dans un état imaginaire du sud des États-Unis, entre le Mississippi et l’Alabama, en 1957. Un jour, un groupe d’hommes blancs oisifs observe un camion qui va livrer du sel en grande quantité à Tucker Caliban. C’est un fermier noir, descendant du mythique Africain, esclave de Dewitt Willsson, le général sudiste emblématique de ce état. Ce qu’observent ces hommes, et un jeune garçon surnommé « Monsieur Leland », est particulièrement étrange. Tucker Caliban, laissant derrière lui les ruines fumantes de sa ferme, quitte l’état. D’autres noirs, puis tous les habitants de Sutton prennent leur valise, montent qui à bord de l’autobus, qui dans une voiture, et partent pour une destination inconnue.

« Il se tourna vers moi : « Les hommes, je le répète, font des choses étranges quand ils grandissent en des temps étranges. »
Plusieurs points de vue se succèdent au fil du roman, qui, s’il n’est pas très long, n’en est pas moins dense, avec ses voix multiples. Ce sont les blancs qui commentent ce départ, la famille Willson en particulier, qui a toujours entretenu des relations embarrassées avec ses domestiques, relations qu’il est passionnant de voir développées, sans explication psychologique, simplement des faits qui parlent d’eux-mêmes.
C’est un enchantement de lire entre les lignes, de relier les personnages, de comprendre leurs motivations, leurs limites et leurs renoncements. Il y a beaucoup à deviner, à déduire, de phrases ou de paragraphes parfois sibyllins, et la lecture n’en est que plus réjouissante.
J’ai eu du mal à croire à l’âge de l’auteur, tant la construction est maîtrisée et les personnages incarnés, vivants, complexes. J’attendrai avec intérêt un autre de ses romans (il n’en a écrit que quatre) que Delcourt publiera en 2020. Celui-ci m’a rappelé le roman beaucoup plus récent La route de nuit de Laird Hunt, l’un comme l’autre continuent leur chemin après lecture, au lieu de s’évaporer comme bien d’autres. Un achat de rentrée qui correspond parfaitement à mes attentes !

Un autre tambour de William Melvin Kelley, (A different drummer, 1962), éditions Delcourt, août 2019, traduction de Lisa Rosenbaum, 259 pages.

Les avis de Marilyne et Sylire.
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47 commentaires sur « William Melvin Kelley, Un autre tambour »

    1. En réalité, il a eu du succès à sa sortie, mais est tombé dans l’oubli ensuite, et l’auteur a peu écrit par la suite, et peu fait parler de lui, sans doute.

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  1. tu es le deuxième avis que je lis et qui me tente … je pense que je le lirai en février pour l’African American History Month Challenge!

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  2. ah j’ai fait comme toi je n’ai pas pu résister, je n’ai pas encore entamé sa lecture car j’ai une pile de choses à lire déjà ! mais c’est bon de savoir que je ne me suis pas trompée en le choisissant

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  3. C’est aussi tout à fait le genre de romans que je recherche.
    Tu as raison de souligner la construction remarquable pour un si jeune auteur.

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    1. Je crois qu’il a existé une traduction dans les années 60 ou 70, mais qu’il est épuisé (peut-être au Castor Astral qui a publié deux autres de ses textes)

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  4. Je l’ai déjà noté chez Maryline ; très intrigante cette histoire. Je vais d’abord essayer de brancher ma bibliothèque.

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    1. Moi aussi, ça m’avait intrigué… il ne faut pas s’attendre à une résolution finale, c’est un roman qui pose plus de questions qu’il n’apporte de réponses. Mais, bref, il est très bien fait !

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  5. Bénis soient ces éditeurs qui ressortent ce genre d’ouvrages tombés dans l’oubli ! Très curieuse de le découvrir celui-ci !

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